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El periódico de la Cuenca Minera

Europa tratar√° los residuos mineros para obtener tierras raras

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La Universidad de Huelva participa en un proyecto que pretende acabar con el monopolio de China en el mercado mundial de estos elementos, cada vez m√°s demandados

Los elementos de las tierras raras (ETR) son una familia de 17 elementos, los 15 lant√°nidos junto con itrio y escandio. Se utilizan en los sectores electr√≥nico y metal√ļrgico, as√≠ como catalizadores en, por ejemplo, el sector petroqu√≠mico y el de la automoci√≥n. Su demanda ha aumentado fuertemente en los √ļltimos a√Īos sobre todo asociada al gran desarrollo de las tecnolog√≠as e√≥licas de generaci√≥n el√©ctrica, los dispositivos electr√≥nicos (m√≥viles, tablets, pantallas de plasma, etc) y los sistemas de transporte el√©ctricos. Sin embargo, asegurar el suministro es un problema, dado que la mayor√≠a de los elementos de las tierras raras se extraen en China, que tiene casi el monopolio del mercado mundial, y sus precios han subido de forma dr√°stica.

Seg√ļn un estudio de la ITRE de 2015, elaborado por consultores del Centre for Strategy and Evaluation Services, las importaciones europeas de elementos de tierras raras representan aproximadamente el 8% del total de la demanda mundial. Pero en realidad la cantidad es mayor, ya que tambi√©n llegan a la UE incorporados en productos como smartphones y bater√≠as… Y es ah√≠ donde se encuentra la oportunidad.

Ahora, un proyecto europeo, participado por la UHU, busca una mayor eficiencia en la generaci√≥n de los residuos mineros y su eliminaci√≥n con el fin de rescatar nuevos elementos que pudieran ser valorizados en un futuro. A trav√©s de MORECOVERY, ‚ÄėModular Recovery Process Services for Hydrometallurgy and Water Treatment‚Äô, financiado dentro del programa de Raw Materials del European Institute of Innovation & Technology (EIT), los investigadores del Departamento de Ciencias de la Tierra de la UHU Jos√© Miguel Nieto y Carlos Ru√≠z C√°novas pretenden mejorar el uso ecoeficiente y sostenible de los recursos naturales mediante el desarrollo de m√©todos de concentraci√≥n de tierras raras basados en el tratamiento pasivo de los drenajes √°cidos de mina con la tecnolog√≠a DAS patentada por la UHU, al tiempo que se consigue una mayor protecci√≥n del entorno y los ecosistemas circundantes a las explotaciones mineras.

Durante el proyecto se instalar√° adem√°s en el edificio CIDERTA de la UHU una planta piloto modular desarrollada por el socio l√≠der -Geological Survey of Finland, GTK- para la recuperaci√≥n hidrometal√ļrgica selectiva de tierras raras usando colectores org√°nicos como el CHCollector (patentado por la Universidad de Finlandia Oriental). Los procesos de recuperaci√≥n que se pretenden poner a punto a escala piloto podr√°n ser transferidos a las empresas mineras del entorno para su aplicaci√≥n a mayor escala, facilitando el tratamiento de los residuos generados y la recuperaci√≥n de las materias primas cr√≠ticas en dichos residuos, contribuyendo as√≠ a una utilizaci√≥n m√°s eficiente de los recursos en un modelo de econom√≠a circular.

Participación internacional

Además de la UHU, participan en el proyecto Geologian Tutkimuskeskus, GTK (Geological Survey of Finland), Finlandia (Socio líder); la Agencia Estatal Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC); LTU Business AB, Suecia; Savonia University of Applied Sciences, Finlandia; Suomen Malmijalostus Oy (anteriormente Terrafame Group Oy), Finlandia; y la Universidad de Finlandia Oriental, Finlandia.

El Instituto Europeo de Innovaci√≥n y Tecnolog√≠a (EIT) es un organismo independiente de la UE, con sede en Budapest, que fortalece la capacidad de innovaci√≥n de la Uni√≥n. Desempe√Īa una funci√≥n esencial en el apoyo a los objetivos de la UE relativos a la sostenibilidad del crecimiento econ√≥mico y el empleo, ya que permite que los emprendedores y los innovadores conviertan sus mejores ideas en productos y servicios para Europa.

Hasta la fecha, el porcentaje de recuperaci√≥n de este material incorporado es muy bajo. El an√°lisis de la ITRE explica que las pymes tecnol√≥gicas pueden aprovechar esta situaci√≥n si se implican en el ¬ędesarrollo de tecnolog√≠as y procesos de reciclaje innovadores¬Ľ o si consiguen ¬ęproporcionar servicios de I+D, ingenier√≠a y soporte t√©cnico a las empresas del sector de reciclaje y recuperaci√≥n para mejorar la tecnolog√≠a y el desarrollo de los procesos¬Ľ.